Bitcoin 101: ¿Cuántos Bitcoins existen en total?

Para muchas personas, uno de los principales atractivos de Bitcoin como una moneda digital o virtual, es su cantidad limitada por diseño. Así es, de acuerdo a como está diseñado el protocolo de bitcoin, en total existirán 21,000,000 de "monedas" que estarán disponibles en su totalidad hasta el año 2140. Mientras tanto la creación de nuevos Bitcoins se genera a un ritmo relativamente predecible y al momento existen aproximadamente 12,500,000 Bitcoins en total.

¿Qué implicaciones tiene éste límite?

La naturaleza limitada del número total de Bitcoins disponibles trae consigo varias consecuencias, deseables o indeseables, de acuerdo a la persona a la que se le pregunte.

La primera y más importante consecuencia de esta limitación es que la moneda tiene un perfil deflacionario. 

Para entender esto, es necesario primero recordar que la mayoría (si no es que todas) las monedas soberanas en la actualidad, son controladas por los bancos centrales, quienes son los encargados de mantener la inflación en niveles aceptables. La inflación es la propiedad de las monedas por las cuales estas tienden a ir perdiendo valor a lo largo del tiempo.

Esta propiedad de "perder valor" a lo largo del tiempo es celebrada por algunos y odiada por muchos otros. Los primeros argumentan que la inflación es necesaria ya que estimula el consumo (ej. si mi dinero valdrá menos mañana que hoy, mejor compro hoy) y por lo tanto, la economía. Los segundos argumentan que la inflación es uno más de los "impuestos" sutiles que afectan a la población, especialmente a la que menos recursos tiene, puesto que hace que el dinero duramente obtenido valga menos con el paso del tiempo, lo cual a su vez estimula el consumo desmedido. Esta situación, argumentan, afecta más a los pobres que a los ricos, porque los segundos tienen mayor acceso a bienes perdurables (ej. bienes raíces) e inversiones que los primeros, lo cual sirve también para perpetuar la desigualdad y el status quo.

Ahora que comprendemos en términos sencillos y generales el concepto de inflación, es más fácil comprender la naturaleza deflacionaria de Bitcoin.

Al existir un límite en la cantidad de Bitcoins que se generarán en total, si esta moneda virtual se vuelve un medio de intercambio cotidiano el precio o valor por unidad tendrá que ir subiendo con el paso del tiempo para poder tener la liquidez suficiente que permita atender a un mercado mucho más grande.

En términos prácticos, el mercado total de Bitcoin (algunos le llaman market cap) ha fluctuado recientemente entre $5,000 y 10,000 millones de dólares aproximadamente. Aunque esas cifras suenan espectaculares para cualquier individuo común y corriente, la realidad es que dentro del orden general de las cosas, esas cantidades son muy pequeñas para poder abarcar alguna parte significativa del comercio mundial, el cual es uno de los varios usos que se le pueden dar a Bitcoin.

Esto quiere decir que en caso de que el aumento de adopción de bitcoin para éste y otros usos a nivel mundial continúe, muy probablemente implicará el aumento de precio de cada unidad. Es decir, si el día de hoy 1 Bitcoin vale cerca de $500 USD, para que este pueda abarcar el triple del mercado, tendria que valer al menos $1,500 USD cada unidad.

Esta propiedad deflacionaria ha atraído a una gran cantidad de especuladores e inversionistas que ven en Bitcoin un medio de inversión de gran riesgo, pero con enorme potencial de retorno y no es para menos si el crecimiento del valor de cada Bitcoin hasta el momento ha sido de alrededor del 10,000% en un lapso de apenas unos 3 años.

Sin embargo, antes de correr a comprar unos Bitcoins recuerda que en este sistema como en cualquier otra inversión de riesgo, ningún desempeño anterior asegura rendimientos futuros. Así que piensa bien antes de invertir.

Pero, ¿puede alguién generar más Bitcoins de los que están previstos?

Una pregunta frecuente que surje entre personas que apenas comienzan a comprender el funcionamiento del protocolo de Bitcoin es si es posible que llegue el inventor de bitcoin o alguna otra persona a crear más Bitcoins de los 21,000,000 que están originalmente programados.

La respuesta a esta duda frecuente es: no. 

En primer lugar, recordemos que el protocolo de bitcoin es decentralizado y de código abierto, lo cual implica que no tiene un dueño o controlador central y que el código puede ser verificado por cualquiera para cerciorarse que el límite total existe. En segundo lugar es importante comentar que, de la forma en que funciona el protocolo, cualquier cambio en el funcionamiento del mismo debe ser autorizado por más del 50% de los mineros participantes, es decir, debe existir un consenso mayoritario para realizar este cambio, lo cual es prácticamente imposible ya que sería contrario a los intereses de los mismos mineros la creación de más Bitcoins, debido a que eso diluiría el valor de los Bitcoins que cada uno de ellos tiene en su poder.